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Fernando Villavicencio

9 August 2023

Quito, Ecuador

Fernando Villavicencio



Politics & Governance


Exposure of illegal activity

You don’t negotiate with the mafia; you fight the mafia.

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The price paid for exposing narco-politics in Ecuador 

‘A year and a half is enough to put an end to the mafias.’ This was the promise made by Fernando Villavicencio, an Ecuadorian politician and former investigative journalist, in an interview with the media days before he was murdered. Of the presidential hopefuls in the 2023 elections, Villavicencio was the most outspoken on the need to combat drug trafficking, the cartels and corruption in the state. For Villavicencio, organized crime had penetrated government and a strong response was needed. ‘You don’t negotiate with the mafia; you fight the mafia’.  

Just a few days after the interview, Villavicencio was shot in the head by a Colombian hitman as he left a campaign rally in Quito, the capital.  

Before his political career, Villavicencio had covered hundreds of cases of grand corruption and criminality in high office. One major scoop into irregular tender contracts led to the conviction of former Ecuadorian president Rafael Correa on corruption charges.  

He was used to being under scrutiny, but taking a political platform seems to have raised his profile among his enemies, and the risk he faced. He received death threats as he began to identify organized crime groups by name and their links with political power, said Christian Zurita, a journalist and friend who stood in for Villavicencio as a presidential candidate after his murder. At the time, Villavicencio was a member of Ecuador’s national assembly. During an assembly session in June 2022, he revealed what he believed was irrefutable proof of the unholy alliance between politics and organized crime – in his possession was a photo of a member of Ecuador’s national assembly relaxing in the swimming pool at Leandro Norero’s Miami residence. ‘El Patrón’ Norero was head of a drugs ring who had been arrested a month earlier and killed during a massacre in the prison where he was being held. 

Villavicencio denounced numerous cases of corruption and spoke publicly about the involvement of the political establishment with narco-criminal interests. In early 2023, he uncovered a web of corruption around former president Guillermo Lasso, which was leaked to the press, explained Zurita. He also lodged a document with the Attorney General’s office that contained some twenty cases of candidates linked to narco-politics, and the irregular release from prison of an Albanian mafia. 

In May 2023 Lasso dissolved the legislature amidst an impeachment process over corruption allegations. Lasso was facing accusations of irregularities in tender contracts and public appointments, and suspected murky links between his brother-in-law, a group of businessmen and an Albanian citizen. This case was investigated by the police but unexpectedly suspended.  

At the time of his death, Villavicencio was under state protection. He informed the prosecuting authority of a plan to kill him. He revealed that some of his fellow assembly members also knew about the plan and listed five names, four of whom were part of Correa’s political coterie. One was the assembly member seen in the photo as a guest at Norero’s Miami home. As presidential candidate, he had also received threats from Los Choneros, a drug gang linked to the powerful Mexican Sinaloa Cartel, one of which came from the gang’s aspirant leader, Junior, who had been controversially released from prison and later shot dead in Colombia.  

Days before he was killed, Villavicencio boasted that he did not wish to wear a bulletproof vest or protective helmet, claiming at a campaign rally that his supporters were his armour. His bravery could not prevent what happened.  

Sent to the wolves 

The order to kill Villavicencio came from a phone call traced to a prison. The hit was allegedly arranged by a group known as Lobos a la Sombra (the Shadow Wolves), according to Zurita. Some of the perpetrators have alleged ties to another criminal group operating in Quito by the name of Los Lobos, who were allegedly behind Norero’s death. 

Over the past years, Ecuador has become a criminal hotspot for drug trafficking. Sandwiched between two of the world’s largest drug producers, Colombia and Peru, the country is a corridor for drug trafficking, its ports hubs for smuggling. More than 500 tonnes of cocaine enter from Colombia every year, and Ecuador serves as the gateway by air and sea. Organized criminal groups within the country  have fragmented since 2020 and operate as local subcontractors for foreign criminal actors, especially from Mexico, Colombia and Albania. 

As the country has grappled with a simultaneous increase in drug trafficking, political turmoil and the structural challenges of the post-pandemic recovery phase, violence in the criminal ecosystem has intensified, with homicide rates escalating alarmingly to 46.5 murders per 100 000 in 2023. Fuelled by the Colombian, Mexican and Western Balkan cartels, power disputes between criminal groups have left a trail of blood, including inside the country’s notoriously dangerous and overcrowded prisons.  

Gang dynamics shifted in May 2022, when Norero was arrested. Norero was a titan in the criminal firmament. He allegedly financed three organized crime groups (one of which was Los Lobos), which had splintered off from the parent organization, Los Choneros. Those three groups are now branches of Mexico’s Jalisco Nueva Generación cartel. After the murder of the Los Choneros boss, a friend of Norero, a dispute over his succession pitted Norero against two other contenders for the top position, Fito and Junior, both of whom are in prison. Norero allegedly contacted both with a view to mediating a truce.  

His peace offering failed. El Patrón Norero was murdered in Cotopaxi Prison. Sixteen people were killed in the bloodbath, adding to the more than 400 killed behind bars in Ecuador between 2021 and 2022.  

Governance of prison space is crucial for Ecuador’s gangs, as they serve as criminal exchanges for  conducting illicit business, including drug trafficking and racketeering. They have become among the most violent places in the country and strategic criminal decisions are often made by criminal groups behind bars. The sheer level of violence now experienced in the country’s jails has created the impression that the state has lost control over the prisons, and that organized crime holds the reins there. In July 2023, Lasso was compelled to call a 60-day state of emergency and authorized security forces to take control of prisons.  

The connections between the different criminal groups and Villavicencio’s murder are not entirely clear. Although one shooter pulled the trigger, Zurita believes that at least 30 people might have been behind the assassination. One witness said the assassins were paid US$200 000  to commit the crime.  

The prosecutor’s investigation has focused on the hitmen. The shooter was an 18-year-old Colombian who died during the assassination. He had recruited five other gunmen from a part of Cali, Colombia, that is scourged by poverty and marginalization. The hitmen were arrested in Ecuador shortly after the shooting. This was not the first time that high-profile cross-border hits had been orchestrated with the participation of Colombian hitmen in the region. Marcelo Pecci, a Paraguayan anti-mafia prosecutor, was killed while on his honeymoon in Colombia in May 2022. In July 2021, Haitian president Jovenel Moïse was killed in his home by an alleged group of mainly Colombian hitmen. As highlighted by the Global Initiative Against Transnational organized Crime’s research on assassinations, the internationalization of contract killings shows the ease with which criminal groups operate transnationally, and how their capacity to inflict harm is not confined to their areas of territorial control.  

Two months after the murder, and as the pre-trial investigation was about to conclude, the six hitmen detained in Guayaquil Prison for Villavicencio’s murder were found dead inside the prison, having been hanged. A seventh person, an Ecuadorian, was hanged in a prison in Quito the following day. ‘They killed Fernando again,’ said Verónica Sarauz, Fernando Villavicencio’s wife, in reaction to the deaths, as the likelihood of ever finding an answer to her husband’s murder slipped further away. With these crucial sources of information dead, uncovering the mastermind behind the crime remains increasingly elusive. 

Prior to his murder, information about the impending attack was passed to the police during an investigation into two suspected drug traffickers, but the analysts responsible for transcribing the conversations failed to issue the necessary warnings. The killings have also raised questions as to whether Villavicencio’s murder and the subsequent killing of the hitmen were the result of weak state control that has allowed armed gangs to take control over the prisons. 

There is still no certainty about who was ultimately behind the killing. Zurita however believes that the crime was part of a ‘great plot’ involving several political organizations. 

The 2023 presidential elections culminated in the victory of Daniel Noboa. A former businessman and legislator, Noboa became the youngest ever president of the crime-wracked Andean country. Like Villavicencio, Noboa pledged he would not negotiate with criminal organizations, but fight them with all of the state’s might.  


At the time or writing, Ecuador is reeling from a new wave of violence. In January 2024, criminal groups were holding over a hundred prison staff hostage, and armed men interrupted a live media broadcast. Outside the prisons, violence has spewed out onto the streets. For the president whose election ticket was a pledge to fight organized crime, the challenges are mounting as the international community looks on in bewilderment at the fate of a country that had once been spared the levels violence and brutality experienced by its neighbours at the hands of the cocaine cartels. For now, Noboa has declared a state of emergency, in a move that mirrors his predecessor, describing the situation as ‘internal armed conflict’.  

The risk of a war waged by the state against organized crime is that it will most likely provoke more violence. If precedence is an accurate gauge, similar responses elsewhere in the region have shown this to be the case. In Mexico, for example, after then-President Felipe Calderón declared a war on drugs in 2006 and the state engaged in a militarized confrontation with gangs, the result was that criminal groups fragmented, precipitating high levels of homicides and disappearances. Similarly, Colombia has been battling organized crime and drug trafficking ever since the Escobar era in the 90s, and later confronted the guerrilla and paramilitary groups involved in the cocaine trade during the 2000s. If today’s violence, which still stubbornly persists as Colombia confronts hundreds of armed criminal organizations, is any measure, those heavy-handed state crackdowns have failed. 

Besides working with foreign suppliers in the cocaine trade, criminal groups operating in Ecuador have been diversifying into other criminal markets, like arms trafficking, extortion and illegal mining. These new markets not only generate enormous revenue but are also dependent on indiscriminate deployment of violence. The escalation of crime and violence has surpassed the state’s capacity to respond to it, especially in terms of its control of state territory and infrastructure, and the strained capacity of law enforcement agencies, starkly evident in the way in which the prison system has effectively been captured by organized crime.  

The current crisis urgently needs solutions that to go beyond militarized responses, and incorporate comprehensive strategies against organized crime, including strengthening law enforcement agencies, prison policy reform, anticorruption measures, and, above all, evidence based programming to prevent and disrupt violence. This approach will help to save lives of Ecuadorians by providing opportunities to the youth, strengthening community resilience and increasing trust between citizens and state institutions, a compact that has all but disintegrated. 

Con la mafia no se negocia, a la mafia se la combate.

Versión en español

El precio pagado por denunciar la narcopolítica en Ecuador 

«Un año y medio es suficiente para acabar con las mafias». Así prometió Fernando Villavicencio, entonces candidato presidencial de Ecuador y reconocido periodista de investigación, en una entrevista con los medios días antes de ser asesinado. De los aspirantes a la presidencia en las elecciones de 2023, Villavicencio era el que más abiertamente hablaba de la necesidad de combatir el narcotráfico, los cárteles y la corrupción en el Estado. Para Villavicencio, el crimen organizado había penetrado en el Gobierno y se necesitaba una respuesta contundente. «Con la mafia no se negocia, a la mafia se la combate».   

Pocos días después de la entrevista, Villavicencio fue asesinado de un disparo en la cabeza por un sicario colombiano cuando salía de un mitin de campaña en Quito, la capital.  

Antes de su carrera política, Villavicencio había cubierto cientos de casos de corrupción y criminalidad en altos cargos del Gobierno. Una primicia sobre contratos de licitación irregulares condujo a la condena del expresidente ecuatoriano Rafael Correa por cargos de corrupción.  

Villavicencio estaba acostumbrado a estar bajo escrutinio, pero adoptar una plataforma política parece haber elevado su perfil entre sus enemigos y el riesgo al que se enfrentaba. Recibió amenazas de muerte cuando empezó a identificar por su nombre a los grupos del crimen organizado y sus vínculos con el poder político, afirma Christian Zurita, periodista y amigo que sustituyó a Villavicencio como candidato presidencial tras su asesinato. En ese momento, Villavicencio era miembro de la Asamblea Nacional del Ecuador. Durante una sesión de la Asamblea en junio de 2022, reveló lo que creía que era una prueba irrefutable de la alianza entre la política y el crimen organizado: en su poder había una fotografía de un miembro de la Asamblea relajándose en la piscina de la residencia de Leandro Norero en Miami. «El Patrón» Norero era el capo de una red de narcotraficantes que había sido detenido un mes antes y después asesinado durante una masacre en la prisión en la que estaba recluido. 

Villavicencio denunció numerosos casos de corrupción y habló públicamente de la implicación de la clase política con intereses narcocriminales. A principios de 2023, descubrió una red de corrupción en torno al expresidente Guillermo Lasso, que se filtró a la prensa, explica Zurita. También presentó un documento ante la Fiscalía en el que se recogían una veintena de casos de candidatos vinculados a la narcopolítica y la salida irregular de prisión de un mafioso albanés. 

En mayo de 2023, Lasso disolvió el poder legislativo en medio de un proceso de destitución por corrupción. Se enfrentaba a acusaciones de irregularidades en licitaciones y nombramientos públicos, y sospechas de turbios vínculos entre su cuñado, un grupo de empresarios y un ciudadano albanés. Este caso fue investigado por la Policía, pero se suspendió inesperadamente.  

En el momento de su muerte, Villavicencio se encontraba bajo protección del Estado e informó a la Fiscalía de un plan para matarlo. Reveló que algunos de sus compañeros asambleístas también conocían el plan y enumeró cinco nombres, cuatro de los cuales formaban parte de la camarilla política de Correa. Uno era el asambleísta que aparecía en la foto como invitado en la casa de Norero en Miami. Como candidato presidencial, también había recibido amenazas de Los Choneros (una banda de narcotraficantes vinculada al poderoso cártel mexicano de Sinaloa), una de las cuales procedía del aspirante a líder de la banda, Junior, que había sido polémicamente excarcelado y posteriormente asesinado a tiros en Colombia.  

Días antes de ser asesinado, Villavicencio se preció de no usar chaleco antibalas ni casco de protección, afirmando en un mitin de campaña que sus seguidores eran su blindaje. Su valentía no pudo evitar lo ocurrido.  

Arrojado a los lobos 

La orden de matar a Villavicencio procedía de una llamada telefónica rastreada hasta una prisión. El atentado fue supuestamente organizado por una organización identificada como Lobos a la Sombra, según explica Zurita. Algunos de los autores tienen presuntos vínculos con otro grupo criminal que opera en Quito con el nombre de Los Lobos, que supuestamente estuvieron detrás de la muerte de Norero. 

En los últimos años, Ecuador se ha convertido en un foco criminal para el narcotráfico. Situado entre dos de los mayores productores de droga del mundo, Colombia y Perú, el país es un corredor para el narcotráfico, y sus puertos, centros neurálgicos del contrabando. Más de 500 toneladas de cocaína entran cada año desde Colombia, y Ecuador es la puerta de salida, sea por vía aérea o marítima. Los grupos de crimen organizado del país se han fragmentado desde 2020 y operan como subcontratistas locales de actores criminales extranjeros, especialmente de México, Colombia y Albania. 

A medida que el país ha ido lidiando con un aumento simultáneo del narcotráfico, la agitación política y la recuperación pospandémica, la violencia en el ecosistema criminal se ha intensificado, con una alarmante escalada de las tasas de homicidio hasta alcanzar los 46,5 asesinatos por cada 100 000 en 2023. Alimentadas por los cárteles colombianos, mexicanos y de los Balcanes Occidentales, las disputas de poder entre grupos criminales han dejado un reguero de sangre, incluso dentro de las cárceles del país, notoriamente peligrosas y superpobladas.  

La dinámica de las bandas cambió en mayo de 2022, cuando Norero fue detenido. Norero era un titán en el firmamento criminal: presuntamente financiaba a tres grupos de crimen organizado (uno de los cuales era Los Lobos), que se habían escindido de la organización matriz, Los Choneros. Esos tres grupos son ahora ramas del cártel mexicano Jalisco Nueva Generación. Tras el asesinato del jefe de Los Choneros, amigo de Norero, una disputa por su sucesión enfrentó a Norero con otros dos aspirantes al puesto principal, Fito y Junior, ambos en prisión. Al parecer, Norero se puso en contacto con ambos para mediar en una tregua.  

Su oferta de paz fracasó. El Patrón Norero fue asesinado en la prisión de Cotopaxi. Dieciséis personas murieron en la masacre, sumándose a los más de 400 encarcelados asesinados en Ecuador entre 2021 y 2022.  

La gobernanza de las prisiones es crucial para las bandas de Ecuador, ya que sirven como espacios para llevar a cabo negocios ilícitos, como el tráfico de drogas y el chantaje. Se han convertido en uno de los lugares más violentos del país donde a menudo los grupos criminales toman sus decisiones estratégicas. El nivel de violencia que se vive actualmente en las cárceles ha creado la impresión de que el Estado ha perdido el control sobre las prisiones y que el crimen organizado lleva sus riendas. En julio de 2023, Lasso se vio obligado a decretar el estado de excepción durante 60 días y autorizó a las fuerzas de seguridad a tomar el control de las prisiones.  

Las conexiones entre los distintos grupos criminales y el asesinato de Villavicencio no están del todo claras. Aunque una sola persona apretó el gatillo, Zurita cree que al menos 30 personas podrían haber estado detrás del atentado. Un testigo afirmó que los sicarios recibieron 200 000 dólares por cometer el crimen.  

La investigación del fiscal se ha centrado en los sicarios. El autor de los disparos era un colombiano de 18 años que murió durante el asesinato. Había reclutado a otros cinco sicarios de una zona de Cali (Colombia) azotada por la pobreza y la marginación. Los sicarios fueron detenidos en Ecuador poco después del tiroteo. No era la primera vez que se orquestaban atentados transfronterizos de gran repercusión con la participación de sicarios colombianos en la región. Marcelo Pecci, un fiscal antimafia paraguayo, fue asesinado durante su luna de miel en Colombia en mayo de 2022. En julio de 2021, el presidente de Haití, Jovenel Moïse, fue asesinado en su domicilio por un presunto grupo de sicarios, en su mayoría colombianos. Como ha señalado la Global Initiative Against Transnational Organized Crime (Iniciativa global contra el crimen organizado transnacional) en su investigación sobre asesinatos vinculados al crimen organizado, la internacionalización de los asesinatos por encargo muestra la facilidad con la que los grupos criminales operan transnacionalmente y cómo su capacidad operativa no se limita a sus áreas de control territorial.  

Dos meses después del asesinato, y cuando la instrucción fiscal previa al juicio estaba a punto de concluir, los seis sicarios detenidos en la prisión de Guayaquil por el asesinato de Villavicencio fueron encontrados ahorcados. Una séptima persona, un ecuatoriano, fue ahorcado en una prisión de Quito al día siguiente. «Han vuelto a matar a Fernando», dijo Verónica Sarauz, viuda de Fernando Villavicencio, en reacción a las muertes, mientras se alejaba la posibilidad de encontrar respuesta al asesinato de su marido. Con estas cruciales fuentes de información fallecidas, descubrir al autor intelectual del crimen es cada vez más difícil. 

Antes del asesinato de Villavicencio, se transmitió a la Policía información sobre el atentado inminente durante una investigación sobre dos presuntos narcotraficantes, pero los analistas encargados de transcribir las conversaciones no dieron las alertas necesarias. Hay dudas sobre si el asesinato de Villavicencio y la posterior muerte de los sicarios fueron resultado de un débil control estatal que ha permitido a las bandas armadas hacerse con el control de las prisiones. 

Aún no hay certeza sobre quién estuvo detrás del asesinato. Zurita, sin embargo, cree que el atentado formaba parte de un «gran complot» en el que estaban implicadas varias organizaciones políticas. 

Las elecciones presidenciales de 2023 culminaron con la victoria de Daniel Noboa. Exempresario y legislador, Noboa se convirtió en el presidente más joven de la historia de este país andino asolado por la criminalidad. Al igual que Villavicencio, Noboa prometió que no negociaría con las organizaciones criminales, sino que las combatiría con todo el poder del Estado.  


Al escribir estas líneas, Ecuador se encuentra sumido en una nueva ola de violencia. En enero de 2024, grupos criminales mantenían como rehenes a más de un centenar de funcionarios de prisiones, y hombres armados interrumpieron una emisión en directo de los medios de comunicación. Fuera de las prisiones, la violencia se ha extendido a las calles. Para el presidente cuyo programa electoral consistía en la promesa de luchar contra el crimen organizado, los retos aumentan a medida que la comunidad internacional observa con perplejidad el destino de un país que se había librado de los niveles de violencia y brutalidad experimentados por sus vecinos a manos de los cárteles de la cocaína. Por el momento, Noboa ha declarado el estado de emergencia, en una medida que refleja la de su predecesor, calificando la situación de «conflicto armado interno».  

El riesgo de una guerra emprendida por el Estado contra el crimen organizado es que probablemente provoque más violencia. Respuestas similares en otros lugares de la región así lo han demostrado. En México, por ejemplo, después de que el entonces presidente Felipe Calderón declarara la guerra contra el narcotráfico en 2006 y el Estado emprendiera un enfrentamiento militarizado con las bandas, los grupos criminales se fragmentaron, lo que precipitó altos niveles de homicidios y desapariciones. Del mismo modo, Colombia lleva luchando contra el crimen organizado y el narcotráfico desde la época de Pablo Escobar en los años 90, y más tarde se enfrentó a la guerrilla y a los grupos paramilitares implicados en el tráfico de cocaína durante la década de 2000. Si la violencia actual, que persiste obstinadamente mientras Colombia se enfrenta a cientos de organizaciones criminales armadas, sirve de medida, esas políticas estatales de mano dura han fracasado. 

Además de trabajar con proveedores extranjeros en el tráfico de cocaína, los grupos criminales que operan en Ecuador se han diversificado hacia otros mercados, como el tráfico de armas, la extorsión y la minería ilegal. Estos nuevos mercados no solo generan enormes ingresos, sino que también dependen del despliegue indiscriminado de violencia. La escalada de la criminalidad y la violencia ha superado la capacidad del Estado para responder, especialmente en lo que se refiere al control del territorio y las infraestructuras estatales, y a la escasa capacidad de las fuerzas del orden, que se hace patente en la forma en que el sistema penitenciario ha sido capturado por el crimen organizado.  

La crisis actual necesita urgentemente soluciones que vayan más allá de las respuestas militarizadas e incorporen estrategias integrales contra el crimen organizado, incluyendo el fortalecimiento de las fuerzas del orden, la reforma de las políticas penitenciarias, medidas anticorrupción, y, sobre todo, programas basados en evidencia para prevenir y desarticular la violencia. Este enfoque ayudará a salvar vidas ecuatorianas proporcionando oportunidades a los jóvenes, fortaleciendo la resiliencia comunitaria y aumentando la confianza entre los ciudadanos y las instituciones estatales, un pacto que prácticamente se ha desintegrado.